10 choses à savoir sur Norman Rockwell

by Paul Hubert
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Peinture

Norman Rockwell est sûrement le plus célèbre illustrateur de presse américain au monde. Né à New York en 1894 et décédé dans le Massachusetts en 1978, on l’appelle à juste titre le «conteur» de l’Amérique. En effet, ses œuvres retracent l’histoire des États-Unis au XXe siècle. Connu pour avoir réalisé des centaines de couvertures pour le magazine The Saturday Evening Post, il est moins connu pour ses talents de peintre. En effet, chacune de ses illustrations était auparavant exécutée sous la forme d’un tableau. Discret et ne cherchant pas la notoriété, il a peu parlé de sa vie et de ses activités. Galeries des Sablons a enquêté ; découvrez 10 anecdotes sur le plus célèbre illustrateur américain dans cet article !

C’est un génie du dessin précoce

Très tôt, le jeune Norman Rockwell montre une prédisposition au dessin. Il veut devenir artiste. C’est pourquoi, à 14 ans, il entre à la New York School of Art. Deux ans plus tard, en 1910, il quitte l’école pour entrer à la National Academy of Design. Il a reçu sa première commande: l’illustration de quatre cartes de Noël. En 1912, il devient étudiant à la Art Students League. Cette même année, à seulement 18 ans, il est choisi pour illustrer le livre de Carl H. Claudy, Tell Me Why: Stories about Mother Nature . Avant même sa majorité, il était directeur artistique du magazine officiel des Boy Scouts of America. En parallèle, il a illustré de nombreux autres magazines jeunesse avant de rejoindre le Saturday Evening Post à l’âge de 22 ans pendant 47 ans.

C’est un éclaireur passionné

Norman Rockwell a été, tout au long de sa vie, très impliqué dans l’organisation scoute américaine, les Boy Scouts of America. Dès 1912, il est chargé par ce dernier d’illustrer le Boy Scout Hikebook . Son travail est particulièrement apprécié, Rockwell s’est vu offrir un poste d’employé permanent pour illustrer l’hebdomadaire Boy’s Life . Six mois plus tard, il est promu directeur artistique. Bien qu’il ait quitté le magazine en 1917, il a continué à produire des illustrations pour le calendrier annuel des Boy Scouts de 1925 à 1976. Ces 64 années ont été sa plus longue collaboration. En gage de sa reconnaissance, l’organisation lui a décerné le Silver Buffalo Award, la plus haute distinction pour adultes, en 1939. Une fois scout, toujours scout!

Travailleur acharné et perfectionniste, il n’est pas pour rien un représentant de l’hyperréalisme

En véritable narrateur, Norman Rockwell a donné une importance cruciale à chaque détail du scénario qu’il cherchait à représenter sur sa toile. En effet, en tant qu’illustrateur, il devait s’assurer que les images reflétaient au mieux les textes. Cela signifiait un long processus technique. Pour être au plus près de la réalité, l’artiste a fait poser des modèles dans son atelier, ne sachant pas peindre à partir de son imagination seule. Plus tard, il a utilisé la photographie pour que chaque élément (objet, paysage, personnage ou expression faciale) soit représenté de manière aussi réaliste que possible.

Il a utilisé tout ce matériel pour réaliser un dessin au fusain très précis. Cette esquisse initiale a ensuite été projetée verticalement sur un papier d’architecte sur un chevalet, à l’aide d’un Balopticon, sorte de projecteur. Après l’avoir transféré sur le papier en dessinant les contours, les photographies elles-mêmes ont été projetées. Il a ensuite remplacé les premières figures esquissées par le contour des éléments photographiques. Une fois cette première composition terminée, il recommençait depuis le début, dessinant plus en détail, perfectionnant les tons et l’éclairage.

Pour transférer l’esquisse finale sur la toile, Rockwell a utilisé du papier calque ou projeté sa photographie. Pour la pose du tableau, il se réfère à une étude, souvent faite au début du processus de création, en couleur et en taille de la reproduction envisagée, mais beaucoup moins précise.

Extrêmement exigeant, il pouvait passer plusieurs longues journées sur une seule illustration, retravaillant plusieurs fois la même section d’une composition. Le travail fini était parfois même jeté. De plus, il demandait régulièrement à son entourage de critiquer son travail, notamment pour assurer la clarté de son récit. Son style, plus précis que celui de l’un des peintres naturalistes, préfigurait le photoréalisme. Ce mouvement consiste à reproduire une photographie de la manière la plus réaliste possible.

Patriote, il a participé à l’effort de guerre en mettant son art au service de la propagande américaine

Ce n’est pas sans difficulté que Norman Rockwell s’est enrôlé dans la marine dès la Première Guerre mondiale. En effet, après un premier refus en raison de son faible poids, il a finalement été recruté. Au service de l’armée en tant qu’artiste militaire, il était responsable de son journal de base.

Au début des années 40, il revient au service de sa nation, crayons et pinceaux à la main! Conscient du pouvoir de la presse sur la population, il a enregistré dans ses couvertures pour le Saturday Evening Postla vie de la société américaine pendant la Seconde Guerre mondiale. Cependant, ils font toujours preuve d’optimisme et d’hédonisme. En effet, Rockwell souhaitait, à travers ses images, maintenir le moral de la population et l’encourager à participer à l’effort de guerre, notamment en achetant des obligations de guerre ou en s’enrôlant dans l’armée. Son personnage Willie Gillis, particulièrement populaire, y a grandement contribué. C’était un jeune soldat américain typique auquel les jeunes garçons pouvaient facilement s’identifier. Inoffensif et franc, mais très volontaire et motivé, il n’est jamais représenté au combat ou en danger. En 1946, il a eu sa «fin heureuse» dans son pays natal.

Cependant, au-delà de son activité d’illustrateur de presse, Norman Rockwell travaille directement avec l’État. En 1942, à la demande du US Army Ordnance Corps, il a produit une affiche représentant un artilleur ayant besoin de munitions. Destiné à être distribué aux usines de munitions, il visait à encourager la production.

Son œuvre emblématique, Les quatre libertés, n’a presque pas vu le jour

En 1941, le président Franklin Roosevelt a prononcé un discours célèbre au Congrès. Il a exposé sa vision du monde d’après-guerre basée sur quatre libertés: la liberté d’expression, la liberté de culte et la liberté du besoin et de la peur. Souhaitant s’impliquer davantage dans l’effort de guerre et inspiré par le discours, Rockwell a voulu illustrer ces quatre libertés afin de les rendre compréhensibles à tous. Il a proposé son idée d’affiches au US Army Ordnance Corps. Cependant, en l’absence de ressources suffisantes, l’armée américaine a décliné l’offre. Selon certains, l’administration américaine voulait en fait utiliser des artistes connus pour alimenter sa propagande plutôt qu’un illustrateur.

Quoi qu’il en soit, Rockwell n’est pas prêt à abandonner son projet et il décide de le soumettre à l’éditeur du Saturday Evening Post. Ce dernier accepte et, en 1943, ils sont publiés en couverture du magazine. Leur succès est phénoménal! Le gouvernement a ensuite fait marche arrière et a proposé un partenariat avec la postepour monter une exposition à travers le pays. Le but de cette exposition était de promouvoir les obligations de guerre et les timbres. En effet, pour chaque lien acquis, un tirage des quatre tableaux était offert. Ce fut la campagne de vente d’obligations de guerre la plus réussie de la guerre. En outre, l’Office of War Information des États-Unis a décidé d’imprimer quatre millions de séries de peintures. Associés au slogan «Buy War Bonds», ils ont été largement diffusés dans les institutions publiques. Avec son chef-d’œuvre, Rockwell a donné à l’illustration de presse ses lettres de noblesse!

Il a créé l’une des icônes les plus célèbres du féminisme

Patriot, cela ne rend pas Rockwell conservateur! Au contraire, il s’adapte aux changements de la société et à sa mentalité moderne.

Pendant la Seconde Guerre mondiale, il est conscient que la guerre n’est pas qu’une affaire d’homme. Il a créé le personnage «Rosie the Riveter» pour le Saturday Evening Post. Très musclé, le jeune ouvrier en salopette piétine Mein Kampf. Un pistolet rivet imposant repose sur ses genoux. Pour créer cette image forte, Rockwell a en fait trouvé son inspiration dans la figure du prophète Isaïe peinte par Michel-Ange dans la chapelle Sixtine . Surtout, Rosie évoque la figure de la Vierge Marie! Auréolé, son visage se détache sur un fond d’étoiles, sans oublier son bleu de travail bleu qui fait écho à la robe bleue de la Sainte Vierge. Ainsi, Rockwell illustre que toutes les femmes, même les ménagères, avaient leur place dans la mobilisation de l’effort de guerre.

D’icône patriotique à icône féministe, elle est devenue un symbole d’indépendance, repris à plusieurs reprises par les mouvements de défense des droits des femmes.

Il est depuis longtemps discrédité par le monde de l’art

De son vivant, Norman Rockwell n’a pas été reconnu comme un artiste à part entière, mais uniquement comme un illustrateur.

Son style a été appelé «Rockwellesque», souvent dans un sens dépréciatif. Représentant un «mode de vie américain» idéalisé et sentimental, voire romantique, il a été critiqué pour son regard particulièrement approbateur sur ses compatriotes. Certains critiques le décrivent comme un peintre «bourgeois», «kitsch» pour souligner la superficialité de ses créations.

Pourtant, le talent de Rockwell pour toucher le spectateur est indéniable. Aussi, en y prêtant plus d’attention, ses images semblent porter en elles le deuxième niveau de lecture. En effet, il parvient, par l’intelligence de sa narration, à s’attaquer implicitement à des problèmes plus graves. Les changements de société, les pressions sociales qui pèsent sur les jeunes, les difficultés quotidiennes de la classe ouvrière, et enfin la ségrégation raciale sont autant de sujets qui sont évoqués. Plus particulièrement à la fin de sa carrière, il a abordé des thèmes plus profonds, notamment concernant le mouvement des droits civiques. Ce n’est qu’à partir de cette période que sa peinture a commencé à recevoir plus de considération.

Il a soutenu le mouvement des droits civiques

Dans les années 1960, Norman Rockwell rejoint le magazine Look . Il avait alors plus de liberté que dans le Saturday Evening Post pour exprimer ses convictions politiques. Sa première contribution a été significative pour le nouveau ton plus engagé de ses illustrations. C’est l’œuvre The Problem We All Live With (1964). Il représente la petite fille afro-américaine, Ruby Bridges, sur le chemin de son école récemment racialisée. La présence de quatre policiers qui l’escortaient et d’une tomate jetée contre le mur révèle la menace qui pèse sur l’enfant. L’image est profondément audacieuse pour son époque. En effet, les États-Unis étaient partagés entre, d’une part, une mentalité ségrégationniste persistante et, d’autre part, les demandes croissantes de la communauté afro-américaine.

Le magazine a reçu autant d’éloges que de critiques de la part de ses lecteurs. Cela n’a pas empêché Rockwell de continuer à soutenir le mouvement des droits civiques. En 1965, l’illustration Southern Justice aborde le meurtre de 3 militants du mouvement des droits civiques par le Ku Klux Klan. Puis, en 1967, dans New Kids in the Neighbourhood, il se concentre à nouveau sur la déségrégation des États-Unis à travers le monde de l’enfance et esquisse l’espoir d’une plus grande tolérance et de la mixité sociale des générations futures.

Il est aussi un grand publiciste

Rockwell est beaucoup moins connu pour sa publicité. Cependant, de nombreuses marques lui ont demandé de booster leur image ou leurs ventes. Campbell’s Tomato Juice, Kellogg’s Corn Flakes, Ford, General Motors et Pepsi, pour ne citer que les plus célèbres, lui ont passé des commandes. Il a également travaillé pas moins de 6 fois avec Coca-Cola. Après sa mort, son influence dans la culture populaire américaine fut telle qu’en 2015, le Butterball Group, un producteur de volaille, réutilisa le tableau Freedom From Want, de la série Four Freedoms , sur ses paquets de dinde de Thanksgiving.

En outre, il a également produit des affiches faisant la promotion de films et des couvertures de romans et d’albums de musique. Prolifique et varié, son patrimoine artistique ne se limite pas à son travail pour la presse écrite.

La mosaïque La règle d’or des Nations Unies est une refonte de l’une de ses illustrations

En 1985, la Première Dame Nancy Reagan, au nom des États-Unis, a offert une mosaïque aux Nations Unies pour son 40e anniversaire. La mosaïque représente une multitude de personnages d’origines ethniques, religieuses et culturelles différentes, incarnant le monde dans son universalité. En fait, la mosaïque est directement inspirée d’une des peintures de Norman Rockwell, intitulée La règle d’or de 1961. Le titre fait référence à la règle morale fondamentale, appelée éthique et réciprocité, énoncée dans toutes les grandes religions. Ainsi, en écrivant en lettres d’or «Traitez les autres comme vous voudriez qu’ils vous traitent», Rockwell voulait transmettre un message de paix parmi les hommes en ces temps de guerre froide, de guerre du Vietnam et d’indépendance coloniale. 

Cependant, dès 1952, l’illustrateur avait prévu de créer un tableau en l’honneur des Nations Unies, intitulé We the People. Trouvant finalement le sujet trop prétentieux, son croquis ne fut jamais transféré sur toile. Au final, sans le savoir, l’artiste a tout de même contribué à rendre hommage à cette grande institution!

Pour résumer, Norman Rockwell est la figure emblématique de l’âge d’or de la presse illustrée. Malgré un style qualifié d’hyperréaliste, le succès de la photographie dans les années 1960 précipite la fin de sa carrière. Capable de représenter les forces et les faiblesses des Américains et de défendre de grandes causes, il a reçu la Médaille présidentielle de la liberté un an avant sa mort, en 1977. Par la plus haute décoration civile des États-Unis, le président Gerald Ford a tenu à le remercier pour ses «portraits vivants et aimants de notre pays».

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